13. El estuario de Virrilá posee las bandadas más grandes de la costa peruana

Enclavado entre el enigmático cerro Illescas y el último manglar de la costa occidental de Sudamérica se encuentra el estuario de Virrilá, un área a la cual se le ha prestado poca atención, pero que últimamente está siendo revalorizada debido a su inmensa importancia como refugio de aves acuáticas y migratorias, pues es -con seguridad- el sitio más importante de la costa para estas aves y quizá, el más importante de la costa pacífica sudamericana…

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Según el diccionario, un “estuario” es la desembocadura de un río caudaloso en el mar y se caracteriza por tener una forma semejante al corte longitudinal de un embudo cuyos lados van apartándose en el sentido de la corriente, y por la influencia de las mareas en la unión de las aguas fluviales con las marítimas. En el caso del estuario de Virrilá, éste era la antigua desembocadura del caudaloso río Piura, el cual en algún momento de su historia se desvió cambiando el lugar de su desembocadura y una parte alimenta a los manglares de San Pedro de Vice. Esto dejó una enorme entrada de agua del mar dentro del continente, la cual, debido a la ocasional entrada de agua dulce a través de un ramal del río Piura y a las aguas subterráneas, adquiere el carácter de salobre.

El estuario de Virrilá está ubicado en la provincia de Sechura, 70 kilómetros en línea recta al suroeste de la ciudad de Piura. Justo en la desembocadura de éste en el mar, dentro de la bahía de Sechura, se encuentra la caleta pesquera de Parachique. Cuando uno toma la carretera hacia Bayóvar, ya sea desde Piura o desde Chiclayo, pasa por un puente y desde donde se le puede apreciar en toda su dimensión.

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 Visto desde la avioneta

En 1986, Morrison y Ross, del servicio canadiense de vida silvestre, hicieron un sobrevuelo de toda la costa de Sudamérica dentro de su estudio para determinar los sitios más importantes para aves migratorias neárticas. Los resultados los publicaron en 1989 en el Atlas de las aves playeras neárticas en la costa de Sudamérica. Ellos encontraron en la costa de Perú, más de 115 mil aves playeras, lo que representaba el 53% del total de la costa pacífica del sur.

Para graficar la cantidad de aves playeras que había en cada tramo de la costa peruana, ellos usaron unos círculos de diferentes tamaños, siendo el más grande de 1,5 cm de diámetro, el cual representaba una cifra de entre 20 001 y 40 mil aves acuáticas; 10 001 – 20 000 aves eran representadas por un círculo de 1,3 cm, y así sucesivamente hasta que el círculo más pequeño representaba una concentración de entre 1 y 50 individuos.

Luego de que Morrison y Ross recorrieran toda la costa peruana, el único sitio donde colocaron un círculo de 1,5 cm fue en estuario de Virrilá. Aquí se encontraron 31 325 aves. El segundo sitio con mayor número de aves fue la playa entre Pacasmayo y Chicama (11 156 aves) y el tercero fue la boca del río Pisco con 9 034 individuos.  

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 Aves por doquier

El estuario de Virrilá es un sitio privilegiado para las aves acuáticas. Sus amplias playas con aguas poco profundas favorecen su estancia, tanto de las acuáticas como marinas, residentes y migratorias. Miles de pelícanos, gaviotas (residentes y migratorias), gaviotines (Gaviotín Real, Elegante y de Patas Negras en la foto), cormoranes, zarapitos trinadores, rayadores, flamencos, playeros y chorlos se alimentan y descansas en sus aguas y orillas. Incluso, las elusivas Agujas Moteadas se asientan en sus aguas poco profundas (En la foto, Limosa fedoa) en busca de alimento para continuar su migración de miles de km.

Caminar por sus alrededores o en sus aguas poco profundas, es un placer indescriptible. Las bandadas de aves se mueven como una masa de tonalidades blancas, uniforme y compacta, bulliciosa y con vida, formada por diminutas partículas, las cuales son en realidad, gaviotines y otras avecillas. “Pajarear” en este lugar es simplemente increíble. La variedad de hábitats que contiene, desde la orilla de playa, el estuario mismo en sus diferentes tramos hasta los bosques secos de sus alrededores, hacen de un par de días aquí un tiempo corto para terminar de explorar y disfrutar el sitio.

El estuario de Virrilá, además, es una caja de sorpresas. En el 2006, Nathan Senner (en la foto, junto con Tom Schulenberg), estudioso de las aves playeras americanas, publicó un articulo en la revista Cotinga, donde reportaba por primera vez para el Perú, la presencia del zarapito (Numenius americanus).

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La importancia de Virrilá

Además de los reportes de Morrison y Ross, el Centro de Datos para la Conservacion de la Universidad Nacional Agraria La Molina (CDC – UNALM), llamó la atención sobre este sitio. En su publicación de 1992 sobre el estado de conservación de la diversidad natural del noroeste del Perú, listaba entre los sitios de interés para la conservacion de la biodiversidad, al estuario de Virrilá, con la categoría de “Prioridad de Conservación Muy Alta”.

Este sitio ha sido recientemente declarado como un Área de Importancia para la conservacion de Aves (IBA) por BirdLife International, debido justamente a que concentra grandes cantidades de aves acuáticas y migratorias. Con seguridad, el sitio cumple con los requisitos para ser un sitio RAMSAR y además, formar parte de la Red Hemisférica de Reservas para Aves Playeras (WHSRN).

Si alguien tiene duda de que las cifras de aves acuáticas en Virrilá obtenidas en 1986 fueron anecdóticas, un golpe de suerte o un hecho asilado, es bueno saber que recientes censos hechos por diversos investigadores reportan en los años 2006 y 2007, cifras de más de 35 mil aves acuáticas. En una visita que hice en febrero de este año de dos días únicamente, pude contar más de 15 mil aves, sin cubrir todo el estuario completo. 

La importancia de Virrilá como lugar de concentración de aves no ha escapado de la visión del Grupo de Conservacion de Flamencos Altoandinos (GCFA). Este grupo, a través de uno de sus miembros en el Perú, David G. Ricalde, ha declarado recientemente a Virrilá como uno de los sitios con las más altas concentraciones de Parihuanas (Phoenicopterus chilensis) en el Perú, con cifras de entre 12 a 15 mil individuos. Es por eso que el GCFA Perú ha considerado incluir a Virrilá como Sitio Importante para la Conservación de Flamencos Altoandinos.

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 En pro de su conservación

Existen felizmente varias propuestas de diferentes organizaciones e individuos para conservar el estuario de Virrilá. Desde el Proyecto de Ley Nº 4952/98-CR presentado por los congresistas Pedro Vilchez Malpica, Genaro Colchado Arellano y Eusebio Vicuña Vásquez en 1999 a la comisión de Ambiente, Ecología y Amazonía del congreso, en el que solicitaban que se declare Área Natural Protegida a la zona ecológica denominada Illescas y Virrilá, hasta propuestas más articuladas como las de Perú Verde y APECO.

En la actualidad, quien ha tomado la batuta en la conservacion de este sitio es el Gobierno Regional de Piura, a través de su gerencia de recursos naturales a cargo de Augusto Zegarra Pezo, que está trabajando arduamente para obtener el expediente técnico que le dé la categoría de Área de Conservacion Regional por el SERNANP, a través de una consultoría financiada por el Proyecto PAN II – Componente Bosque Seco de PROFONANPE, a través de la cooperación alemana (KfW). Dicha consultoria es ejecutada por NCI con la colaboración de BirdLife International.

 Futuro

El estuario se encuentra muy cerca del terminal de Bayóvar, donde finaliza el oleoducto nor-peruano y se almacena el petróleo para luego ser embarcado. Los riesgos de derrame de petróleo son inherentes a esta operación, por lo que se debe tomar todas las medidas necesarias para evitar estos accidentes.

De la misma forma, los famosos fosfatos de Bayóvar vienen siendo explotados por el proyecto Bayóvar, de la Compañía Minera Miski Mayo. Este es un proyecto minero no metálico que considera la explotación del yacimiento de fosfatos, su procesamiento para producir concentrados y el embarque para exportación. Es necesario tener el máxima cuidado de no interferir en la dinámica de aguas del estuario, para que tanto las profundidades del agua como la concentración de los microorganismos que son el alimento de las aves, no varíe de forma tal que cause la disminución de los números de aves que actualmente alberga Virrilá.

Mientras tanto, una buena idea sería colocar algunos miradores para poder gozar de un mejor panorama en el estuario, trabajar en la señalización del lugar para los visitantes y establecer un programa de monitoreo de aves migratorias, para poder determinar sus lugares preferidos y poder actuar en reducir las amenazas que sobre estos se ciernan. Virrilá es un sitio bastante accesible y vale la pena visitarlo.

 Para mayor detalle, consultar:

BirdLife International. (in prep.) Important Bird Areas Americas: a blueprint for conservation. Quito, Ecuador: BirdLife International. (BirdLife Conservation Series No.16).

Centro de Datos para la Conservación – Universidad Nacional Agraria La Molina (CDC-UNALM). (1992). Estado de la Conservación de la Diversidad Natural de la región noroeste del Perú. Centro de Datos para la Conservación – Universidad Nacional Agraria La Molina. Lima (Perú). 211 Pp.

Morrison, R. I. G. & R. K. Ross. (1989). Atlas of Nearctic Shorebirds on the Coast of South America. Vols. 1 and 2, Can. Wildl. Serv. Spec. Publ., Ottawa.

Senner, N. R. 2006. First record of Long-billed Curlew Numenius americanus in Peru and other observations of Nearctic waders at the Virilla estuary. Cotinga 26:39-42.

8 comentarios to “13. El estuario de Virrilá posee las bandadas más grandes de la costa peruana”

  1. Guillermo Reaño Says:

    Estimado Fernando: Desde ya todo el apoyo del Grupo Viajeros a la propuesta que la sociedad civil y el GORE Piura vienen encaminando para crear un ANP en el área descrita. Felicitaciones a todos los involucrados en conservar este paraíso que recorrí en el lejano 2002 y que aún recuerdo como extremadamente rico en aves y bellezas. Un abrazo.

  2. Antonio Tovar Says:

    Fernando: ¿Sabes si alguien está haciendo una Ficha de Inscripción Ramsar (FIR) de Virrilá? Si no es así, hablemos…

    • Fernando Angulo Says:

      Toño: hablemos…

    • Walter Huamaní Says:

      Estimado Toño:
      La DGDB-MINAM esta en proceso final de sacar unos lineamientos nacionales para la designacion de Sitios Ramsar; aqui se definen los aspectos, requisitos y procedimientos para solicitarlos. La Ficha Ramsar es parte del procedimiento.

  3. Pino Rubio Says:

    Todo muy bien compañero y tocayo Angulo. Solamente lo invitaría a quitarle las comillas a la palabra SELVA; ¿acaso en la vertiente occidental no las pueden haber?… Rezagos de un antiguo concepto estanco que reduce nuestra diversidad biogeográfica a un “tiradito de tres” (Costa, Sierra y Selva), y que extraña en usted porque sabemos que desde hace años sus trabajos están contribuyendo a derrumbar… Un sincero abrazo a tí y a Mirbel

  4. Orlando Cuculiza Cagigao Says:

    En el año 1981 estuve en Virrila, en un campamento en la cabecera del estuario. Cosechando huevos sin eclosionar de Artemia Salina SP, este trabajo me tomó más de 7 meses, tiempo en el cual llegue a acumular varios cientos de kg. de este producto, que luego sembramos en 4 pozas de 100 ha. cada una en los bajios de la playa La Esmeralda de Colán en Piura. Este proyecto se termino por el fenómeno del niño de 1983. Pero tengo un proyecto que abarca más de 50,000 ha. de terreno frente a las islas lobos de tierra. Necesito inversionistas interesados en el tema. El proyecto a sido aprovado por Cofide y el Banco Mundial necesita una contraparte para invertir en el proyecto.

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